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非洲凭本土创新科技扩大互联网覆盖范围

非洲的互联网渗透率依然落后全球,但当地互联网企业正著手把互联网伸延至最偏远地区。

照片:非洲致力发展互联网服务,赶上全球大趋势。(图片提供:Shutterstock.com)
非洲致力发展互联网服务,赶上全球大趋势。
照片:非洲致力发展互联网服务,赶上全球大趋势。(图片提供:Shutterstock.com)
非洲致力发展互联网服务,赶上全球大趋势。

虽然非洲的互联网渗透率正在稳步增长,但城市与乡村之间大有差距,越来越受关注。最近举行的非洲通信展(AfricaCom),是区内规模最大的商业对商业(B2B)高科技展览活动,而上述城市与乡村之间的差距成为会上讨论焦点。

移动电话虽令全球半数民众可以互连互通,但未必能解决非洲面对的问题。微软(Microsoft)的4Afrika计划总经理Frank McCosker表示:「非洲的经济情况与别不同,当地人口密度低,移动网络的营运成本较高。」

非洲仅有20%人口使用上网服务,互联网渗透率落后全球。McCosker认为,若干成本问题必须获得解决,非洲的互联网渗透率才可上升。他称:「要为没有上网服务的地区提供互联网服务,必要提出一套在经济上更可行的策略。为此,4Afrika制定了一套崭新的营运模式,透过融资伙伴关系和智能采购,向非洲民众提供相宜的智能设备,并为中小企提供免费互联网服务。」

其他出席AfricaCom的业内人士则认为,可以利用卫星技术提升非洲的互联网渗透率。高通(Qualcomm)以加州为总部,专营无线通信业务,公司董事Elizabeth Migwalla表示:「虽然非洲的互联网渗透率全球最低,但却有覆盖范围广泛的卫星通信频谱,可以为许多民众提供上网服务,尤其是还未充分利用卫星频谱的乡郊地区,因此,卫星频谱是收窄城乡之间互联网渗透率差距的理想办法。」

虽然非洲纳入全球数字经济的潜在好处人所共知,但当中仍有不少障碍必须克服。南非国家计划委员会(South African National Planning Commission)主任Miriam Altman认为,政府在推动互联网普及化方面略有不足。她称:「非洲的主要问题是缺乏完善的信息及通信基础设施,相关政策亦未能针对问题核心。

「非洲各国政府对如何推动数字经济毫无头绪。有别于建造供水设施、铺设道路及兴建房屋,数字科技发展完全没有计划。事实上,非洲各国政府须制定计划,以发展数字基建,就像他们为其他必要服务制定相关发展计划一样。」

虽然数字经济发展挑战重重,但非洲在多个不同领域都取得一些进展。例如,非洲多国的科技初创企业和创新中心数目大幅增加,包括尼日利亚、肯尼亚及南非。当中不少初创企业自行研发解决方案,以满足非洲消费者及企业的日常需要。

瑞典电信巨企爱立信(Ericsson)的撒哈拉以南非洲地区总裁Jean-Claude Geha则对非洲的科技发展潜力持乐观态度:「非洲的数字转型发展持续向好,并出现不少令人鼓舞的趋势,包括移动电话普及率的增速加快。2016年,尼日利亚的移动电话普及率增幅最大,其次是埃塞俄比亚及南非。

「整体而言,三大因素推动移动电话普及率向上。首先,智能手机的需求日增,有更多价格相宜的手机供消费者选择。第二,非洲用户以城市年轻人为主,有助推动移动宽频服务增长。第三,物联网在解决非洲社会经济问题上可扮演关键角色。」

照片:非洲通信展汇集非洲科技界、商界及政界领袖。
非洲通信展汇集非洲科技界、商界及政界领袖。
照片:非洲通信展汇集非洲科技界、商界及政界领袖。
非洲通信展汇集非洲科技界、商界及政界领袖。

物联网

普遍认为,物联网对非洲的新兴数字经济十分重要。MTN是一家以约翰内斯堡为总部的移动通信公司,技术创新总裁Babak Fouladi甚至表示:「我们相信,非洲数字经济下一轮爆炸性增长,将会反映物联网的影响。」

根据爱立信近日发表的《2016年撒哈拉以南非洲地区移动通信报告》(Mobility Report, Sub-Saharan Africa 2016),在非洲,南非及尼日利亚有最多连网设备,而物联网亦开始在东非产生实质影响。报告预期,由2016至2022年,连接物联网的设备数目每年增加约38%。

非洲已建立了多个科技型智能城市,当中物联网已惠及数以百万计的民众。事实上,非洲不少增长迅速的城市均日益懂得掌握自动化及信息技術的好处,借此提升效益及推动可持续发展。

南非、肯尼亚和加纳的多个主要城市以及非洲多个国家均已采取科技发展方针,透过供水设施的泄漏监测技术,减少食水浪费。同样地,这些城市亦引入能够提升公共运输及公共服务效率的系统,并有意安装智能电表,以节省能源。

成功引进物联网服务的其他领域包括太阳能发电、智能住宅大楼、护理保健、预测性农业以及用于采矿业的各种安全装置。此外,亦有公司成功在撒哈拉以南非洲地区通过蜂窝式移动网络进行物联网连接。毕竟,非洲的固网基建存在重大缺陷,移动网络的服务相对完善,因此,当地主要采用SIM卡系统以连接各类物联网设备。

数字娱乐

过去数年,非洲消费者对数字娱乐大感兴趣,争相使用,究其原因,主要是移动内容更容易获得,特别是自选视像服务比以往更加方便,令消者费乐于收看,而尼日利亚和南非更是非洲最成熟的自选视像服务市场。

一如世界其他地方,通过互联网传送的视像内容在非洲广受欢迎,与广播电视争夺客源及生意。网飞(Netflix)锐意拓展全球市场,并于2016年在南非启播,促进了非洲的自选视像服务发展。南非媒体企业Naspers是网飞的竞争对手,持有中国互联网巨企腾讯34%股权,已于2015年推出旗下的自选视像服务Showmax。

不过,网飞拓展全球市场时,不忘顾及各地市场的不同需要。在AfricaCom上,出席业者普遍认为,自选视像服务供应商在覆盖范围及发展计划方面日趋国际化,但所提供的视像内容依然别具地方特色,尤以非洲市场为然。

数字娱乐日渐受非洲消费者欢迎,主要原因是网络覆盖范围有所扩大,而且有更多价格相宜的智能手机可供选择。根据非洲南部罗兵咸永道(PwC Southern Africa)的资料,非洲35岁以下的人口数目特别庞大,与数字娱乐服务日益普及不无关系。同样地,非洲的数字音乐市场增长强劲,并以当地艺人的音乐作品为主。

整体而言,非洲消费者观赏数字娱乐时,都想自制节目及音乐播放清单。事实上,设计和管理自制媒体播放清单是业界趋势之一。为此,业界再次注重数据分析工具,务求更准确追踪消费者的兴趣及行为。

非洲南部罗兵咸永道的娱乐兼媒体业主管Vicki Myburgh称:「虽然娱乐及媒体业大受困扰,而且竞争激烈,但对有意在新媒体方面大展拳脚的公司而言,依然不乏发展机会。」

照片: 非洲的创新公司及区域数字枢纽参展。
非洲的创新公司及区域数字枢纽参展。
照片: 非洲的创新公司及区域数字枢纽参展。
非洲的创新公司及区域数字枢纽参展。

AfricaCom已在南非开普敦国际会议中心举行。

特约记者 Mark Ronan 开普敦报道

资料提供 图片:香港贸发局经贸研究
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